TrosKompas

sw_02.jpg

The secret life of Walter Mitty (2013)

3

Walter Mitty leidt een anoniem burgermansbestaan, behalve in zijn hoofd; dat loopt over van de dagdromen over zijn heroïsche acties. Als zijn baan op de tocht komt te staan, beseft Mitty dat het tijd wordt om ook in het echte leven tot actie te komen.

In 1939 ontstond als een kort verhaal (tweeënhalve pagina lang) 'The secret life of Walter Mitty' van James Grover Thurber. Het was kort, maar invloedrijk, want 'een Walter Mitty' is een reguliere uitdrukking in de Verenigde Staten geworden. Er wordt een gewone man mee bedoeld, die zich te buiten gaat aan de meest fantasievolle dagdromen. Die paar pagina's leverden in 1946 een avondvullende romantische comedy op met Danny Kaye in de hoofdrol. En nu is er dus een nieuwe versie met Ben Stiller.

Waanzinnig
Diep weggestopt in de kelder van het prestigieuze Life magazine werkt Walter Mitty (Stiller) als fotoredacteur. Hij leidt een onopvallend bestaan, maar niet in zijn hoofd. Daarin is Mitty een held die de meest waanzinnige avonturen beleeft, waarin hij meermaals het leven redt van Cheryl (Kristen Wiig), de collega op wie hij stiekem een oogje heeft. Dan komt het slechte nieuws dat Life ophoudt te bestaan. Op de cover van het allerlaatste nummer moet een foto komen, gemaakt door de vermaarde fotograaf Sean O'Connell (Sean Penn). Maar Mitty heeft het negatief van die foto niet ontvangen? Hij beseft dat hij zijn veilige wereldje moet verlaten om O'Connell te vinden, en zo het negatief in handen te krijgen.


Overdrijving
De film deed ons denken aan 'Scott Pilgrim vs. the world' (2010), een vlotte actiecomedy, waarin de hoofdpersoon het moet opnemen tegen de zeven exen van z'n nieuwe vriendin. Die gevechten spelen zich vooral in Scott Pilgrims fantasievolle hoofd af: dus als hij een ex een optater verkoopt, vliegt die letterlijk door drie muren heen, een overdrijving die ook in 'The secret life of Walter Mitty' veelvuldig voorkomt. Vooral in zijn fantasiegevechten met Ted Hendricks (Adam Scott), de arrogante manager die het einde van Life moet coördineren. Hij en Walter hebben in Mitty's dagdromen een spectaculair gevecht in de drukke straten van Manhattan, waarbij ze surfen op stukken asfalt, over taxi's heen springen en zichzelf via lantaarnpalen lanceren. Een stuk vredelievender zijn Mitty's dagdromen over Cheryl. Terwijl hij haar in het echte leven nauwelijks durft aan te kijken, laat staan aanspreken, windt Mitty haar in zijn fantasie als stoere bergbeklimmer zonder problemen om zijn vinger. Of hij redt als heldhaftige brandweerman haar hondje uit een brandend appartement? Waarna zij hem uiteraard om de hals vliegt.

Space oddity
De eerlijkheid gebiedt te zeggen dat de overgang tussen echt en fantasie in 'Scott Pilgrim' wat logischer overkwam. Die jongen leefde al in een droomwereld, terwijl Mitty's echte wereld mijlenver afstaat van zijn fantasieën. De ommezwaai tussen beide werelden komt steeds als een verrassing die niet helemaal soepel verloopt. Dat neemt niet weg dat sommige scènes voor kippenvel zorgen. Erg prachtig is het moment dat Mitty in een IJslands restaurant zit te dubben of hij met een vertrekkende helikopter (bestuurd door een stomdronken piloot) mee moet gaan. Hij droomt weg, en ziet Cheryl op het podium verschijnen, die David Bowies 'Space oddity' begint te zingen. Er gaat een knop bij Walter om, hij rent naar buiten en onder de mooie muzikale klanken ('Ground control to Major Tom?') springt hij aan boord van de opstijgende helikopter. Gevoel en fantasie komen perfect samen in die onvergetelijke scène.

Motivatie
Gelukkig is Walter Mitty geen zwakke vent. Ben Stiller, die naast de hoofdrol ook de regie heeft, weet goed duidelijk te maken dat het potentieel voor reizen en avontuur zeker wel in Mitty zit, maar dat hij na de dood van zijn vader heeft gekozen zijn eigen ambities in de ijskast te zetten om goed voor z'n moeder en zus te zorgen. Maar die ambities willen vroeg of laat toch ruim baan krijgen. Eerst in de vorm van dagdromen, en later dus met een echt avontuur. De zoektocht naar het negatief is de motivatie om zijn dromen waar te maken. Het is absoluut geen straf om Mitty daarbij te volgen, al had je als kijker soms andere keuzes gemaakt. Maar hé, het gaat hier niet om ons geheime leven, maar om dat van Walter Mitty.